<>

In 1955 werden de Blackwood Brothers geboekt door W.B.Nowlin, een gospel- en countrymuzikant in Texas, om op 4 Juli op te treden in DeLeon, Texas. James Blackwood herinnerde zich dat sommige van de andere gospelgroepen het Stamps Ozark Quartet en het Stamps Quartet (met Frank Stamps) er waren, er waren mogelijk ook enkele groepen van andere landen geboekt, maar Blackwood kon zich er geen van herinneren. Presley was toen nog bij Bob Neal. De Blackwood Brothers waren er met hun grote tourbus, en hoewel Elvis net zijn eerste Cadillac had gekocht, bracht hij die middag door in de bus om de Blackwood Brothers te bezoeken. Omdat hij met de Blackwood Brothers en andere gospel groepen in hetzelfde programma zou optreden, herinnerde James Blackwood zich dat Elvis besloot om alleen gospel nummers te zingen.

De Blackwood Brothers waren de meest opwindende muziekgroep in Memphis in de vroege jaren 1950. Ze hadden hun zangdagen bij Ellis Auditorium, ze hadden een dagelijkse radioshow op WMPS, ze werden gesponsord door een groot meelbedrijf, Dixie Lily Flour, ze verkochten hun platen tijdens concerten en in hun eigen winkel, en ze waren net overgestapt op RCA-records en werden nog succesvoller. Elvis was gefascineerd door deze lokale sterren en hij ging naar hun concerten en keek hoe ze hun radioshows uitzonden. Het was waarschijnlijk via deze radioshows dat Elvis Bob Neal ontmoette die voor WMPS werkte en de manager van Elvis werd. De Blackwood Brothers waren waarschijnlijk zijn eerste en beste contact met professionele artiesten voordat hij zelf een ster werd. Toen hij naar de Blackwood Brothers concerten ging, ontmoette hij ook andere gospelzangers, zoals JD Sumner, die bij de Sunshine Boys was voordat hij zich bij de Blackwood Brothers aansloot, en Hovie Lister and The Statesmen, met een van de favorieten van Elvis,
Jake Hess,
als leadzanger.

Toen zijn moeder in 1958 stierf, vroegen Elvis en Vernon de Blackwood Brothers om te zingen voor haar begrafenis. De Blackwood Brothers toerde destijds in North Carolina maar huurde een vliegtuig naar Memphis voor de begrafenis. Elvis liet ze veel van zijn favoriete liedjes zingen, zoals ‘Rock of Ages’, ‘I Am Rededemed’, ‘Precious Lord Take My Hand’, ‘In the Garden’ en de favoriete ‘Precious Memories’ van Gladys Presley.
De gospel nummers waren een mengeling van klassieke oude hymnes en enkele van de meest bekende van de populaire gospelsongs. Niet één van de nummers was vooral bekend als een Southern Gospel-kwartetselectie.


First Assembly of God – McLemore St.

Nadat Elvis’ familie in 1948 naar Memphis verhuisde, begon Elvis de zondagsschool bij te wonen op de First Assembly of God Church op McLemore St.
Cecil Blackwood, dezelfde leeftijd als Elvis, was een van de andere leden van de zondagsschoolklas. James Blackwood herinnerde zich bovendien dat hij Elvis had ontmoet tijdens de zang die de Blackwood Brothers maandelijks in Ellis Auditorium hadden gehouden. Er ontwikkelde zich een contact tussen Elvis en de Blackwood Brothers.

Elvis hing daar rond toen de Blackwood Brothers optraden en hij werd uitgenodigd voor concerten zonder te worden toegelaten, de Blackwoods wisten dat Elvis de toegangsprijs niet kon betalen. Ze moedigden zijn interesse in het zingen van gospelmuziek aan, hoewel hij niet was uitgenodigd om lid te worden van de Songfellows toen hij het probeerde. Later, toen Cecil Blackwood lid werd van het Blackwood Brothers Quartet, na het vliegtuigongeluk van het Blackwood Quartet, werd Elvis gevraagd om Cecil in de Songfellows te vervangen.

Het was een moeilijke beslissing voor Elvis sinds hij succesvol begon te worden in zijn muziek. Zoals Charles Wolfe opmerkte in een artikel over Elvis en de gospel traditie: ‘Het feit dat Presley, terwijl hij succesvol werd en het Amerikaanse gezicht veranderde met zijn nieuwe rockmuziek, zelfs serieus zou nadenken over een uitnodiging om lid te worden van een grote gospelgroep, suggereert hoe veel gospelmuziek voor hem betekende.’

Zelfs toen hij succesvol werd, bleef Elvis rondhangen bij de Blackwood Brothers. Hij ging nog steeds naar hun programma’s en hij kreeg nog steeds gratis kaartjes, ook al kon hij nu de toegangskosten betalen. Bij een gelegenheid, toen geen van de leden van de Blackwood-familie er waren, ging Elvis toch en betaalde. James Blackwood schreef later Elvis een brief en betaalde zijn ticketprijs terug. Graceland heeft onlangs die brief gevonden en deze wordt nu weergegeven in het Elvis Up Close mini-museum.

<>