Index
Graceland

Soden zegt dat, begrijpelijk genoeg, veel bezoekers aan Graceland ervan uitgaan dat Elvis zelf het huis heeft gebouwd, en dat zijn moeder Grace werd genoemd. (Natuurlijk weten we allemaal dat haar naam Gladys was!) In feite is volgens Jack Soden de pre-Elvis-geschiedenis van het huis een van de meest gestelde vragen van bezoekers.

Het antwoord is vrij eenvoudig. Elvis werd verliefd op de Mansion zoals het was en heeft het dus niet gebouwd. In feite heeft het huis dat we kennen als Graceland een lang en legendarisch verleden, verbonden met verschillende prominente families uit Memphis.

gr

Jack Soden zegt dat Graceland oorspronkelijk deel uitmaakte van een Hereford-veeboerderij in Whitehaven, en dan aan de rand van Memphis, eigendom van de nazaten van S.C. Toof, de negentiende-eeuwse stichter van een bekend drukkerijbedrijf in Memphis.
Uiteindelijk bezat het gezin 480 hectare, met dit onbebouwde land dat Graceland werd genoemd naar een van de dochters van Toof, Grace Toof Ward, die oorspronkelijk 323 hectare had gekocht in 1894.

In 1939 was het land in handen van Ruth Toof Brown (Grace’s zus) en haar man, Battle Manassas Brown. Ze gaven hun dochter, Ruth, een perceel van 158 hectare in het meest noordelijke deel. Zij en haar man, Dr. Thomas D. Moore, prominente leden van de Memphis Society, bouwden in 1939-1941 een zuidelijk koloniaal huis op het landgoed en
noemden het Graceland.

r

Hun nieuwe huis werd ontworpen door het Memphis architectenbureau van Furbringer en Ehrman en gebouwd door Robert Crouch voor de prinselijke som van $ 41.462. Het was hier dat de Moores hun dochter Ruth Marie Moore Cobb grootbrachten, die een beroemde harpiste werd in het Memphis Symphony Orchestra. Nadat de Moores in 1952 gescheiden waren, verhuisde mevrouw Moore uiteindelijk het huis uit en stond een plaatselijke kerkgroep toe om haar eigendom te gebruiken voor bijeenkomsten totdat ze een kerk konden bouwen op het aangrenzende land.

r1

Voor Elvis en Graceland was het een geval van liefde op het eerste gezicht. Hij had eerder een jaar op Audubon Drive gewoond, een mooie straat toen en nu in Oost Memphis, niet ver van The Dixon Gallery en Gardens, maar de ontluikende superster had iets nodig dat meer privacy en veiligheid bood, nu hij een show was en een zakelijke sensatie.
Memphis-makelaar Virginia Grant toonde zijn ouders het prachtige herenhuis met witte pilaren aan Highway 51 (nu Elvis Presley Boulevard) in Whitehaven, nabij de Mississippi-linie. Enkele dagen later, in maart 1957, kocht Elvis Graceland voor $ 102.500, samen met 13 3/4 hectare inclusief een meer.

r2r1

Zijn nieuw verworven woonplek, toen nog leeg, werd verkocht door Hugh Bosworth van Bosworth Inc. Elvis heeft dit huis gekocht voor zijn moeder en hij kwam bij zijn ouders, wonen. De zingende ster voegde de nu iconische ijzeren hekken met muzikaal thema en een zwembad toe, en breidde in de daaropvolgende jaren het huis uit. De bestaande garage met vier auto’s kwam van pas, hoewel het misschien een kleine plek was voor de vele
Cadillacs en Lincolns van Presley.

Terwijl hij spreekt over de geschiedenis van Graceland, wijst Soden met trots op de ruimtes door de architect van het huis gemaakt, dat in een schuur op het terrein werd gevonden. In dit verband voegt hij eraan toe dat ‘onze archieven in Graceland zeer beveiligd en privé zijn’ en zich op meer dan één locatie bevinden, waarvan sommige niet openbaar zijn. ‘Gasten kunnen onze archievenstudio verkennen en een aantal archieven bekijken,  10 procent van onze collectie is te zien en 90 procent opslag op veilige locaties’.

gr2

Angie Marchese is de onvermoeibare directeur van de archieven bij Graceland, Robert Dye is de fotografiearchivaris. Marchese reist veel rond om Elvis-tentoonstellingen over de hele wereld te helpen installeren, waaronder onlangs nog een expositie van 28.000 vierkante voet in Las Vegas in het Westgate Hotel and Casino (voorheen het International Hotel en het Hilton in Las Vegas). Getiteld ‘Graceland presenteert Elvis: de tentoonstelling, de shows, de ervaring’, dit is het grootste display van Presley buiten Memphis.

Voor Jack Soden kan de ontwikkeling van Graceland worden vergeleken met ‘een rij dominostenen’. Met andere woorden, omdat het huis het verbazingwekkend succesvolle mekka voor het toerisme is geworden dat het nu is, ‘moesten de dingen precies op hun plaats vallen’. En zij deden het!

Om te beginnen was er de pure schoonheid van het landgoed met zijn elegante naam (denk aan Gods genade) dat Elvis niet veranderde toen hij het pand kocht. Soden zegt dat Elvis deze naam overal naar toenam en overal ter wereld beroemd maakte. Hij merkt ook op dat Elvis toegewijd was aan Memphis en dat hij altijd geïdentificeerd was met de stad en omgekeerd. Hoewel we deze synergie nu als vanzelfsprekend beschouwen, zijn maar weinig beroemdheden zo verbonden met de plek die ze thuis noemen, dat hun privéwoning jaar na jaar een schrijn voor duizenden bezoekers wordt.

Toen Elvis het pand kocht, was het een van de grootste attracties Graceland’s pastorale omgeving. Maar dat duurde niet lang. Al snel begonnen de onderafdelingen van de huizenmarkt in de buurt op te duiken, waarbij winkels volgden, wat betekende dat Graceland al in 1970 een woonoase was geworden in een bruisende commerciële omgeving.

Hoewel de voor- en nadelen van deze situatie overduidelijk zijn, ziet Soden dit als een nieuwe, positieve ‘domino’ die heeft bijgedragen aan het succes van Graceland als een zakelijke onderneming. Omdat ‘toegang alles is’, heeft de locatie van het huis vlak bij de Interstate 55, dicht bij de luchthaven, het mogelijk gemaakt dat Graceland de enorme toeristische attractie is geworden die het vandaag is. Elke dag op Elvis Presley Boulevard, bijvoorbeeld, worden rondleidingen door Graceland gegeven in negen verschillende talen, met als meest recente toevoeging Mandarijn Chinees.

De campus van Graceland is in de loop van de tijd uitgebreid; het is nu een lappendeken van 120 hectare. Volgens Soden, negen hectare tegenover het huis aan de westkant van de snelweg, bestaat het laatste stuk grond dat aan het landgoed is toegevoegd; het werd gekocht van de familie van Memphian William R. Carrington Jones en is gereserveerd voor toekomstige groei.

Achter Graceland en aan de overkant van de straat zijn wijken met mooi onderhouden huizen, en de voor de hand liggende vraag is hoe die buren denken over het hebben van een wereldberoemde toeristische attractie in hun eigen achtertuin. ‘Houd in gedachten dat we veel steun van deze huiseigenaren genieten’, legt Soden uit, ‘en we hebben het vertrouwen verdiend dat ze in ons hebben’.

Graceland werd in 1991 in het nationale register van historische plaatsen geplaatst en werd in 2006 uitgeroepen tot Nationaal Historisch Oriëntatiepunt. Als lange tijdverzorger van het bekendste monument van Memphis is Jack Soden ervan overtuigd dat Elvis Presley Enterprises een stabiliserende factor in het gebied is.
‘We willen meer groen gras en bomen en minder asfalt, zodat we gelijke tred houden met het imago en de verwachting van Graceland’.

Dit artikel verscheen in het augustus 2015 nummer van Memphis Magazine.
– door Anne Cunningham O’Neill –
Index