Index>

In november 1956 reisde Lewis naar Memphis, Tennessee, voor een auditie bij Sun Records. Labeleigenaar Sam Phillips was in Florida, maar producent en ingenieur Jack Clement nam Lewis’s vertolking van Crazy Arms van Ray Price en zijn eigen compositie End of the Road op.

In december 1956 begon Lewis veelvuldig op te nemen, als soloartiest en als sessiemuzikant voor andere Sun-artiesten, waaronder Carl Perkins en Johnny Cash. Zijn kenmerkende pianospel is te horen op vele nummers die eind 1956 en begin 1957 op Sun zijn opgenomen.

Op 4 december 1956 kwam Elvis Presley naar Phillips toe om een gewoon bezoek te brengen, terwijl Perkins in de studio nieuwe nummers aan het opnemen was en Lewis hem begeleidde op de piano. Johnny Cash was ook aanwezig om naar Perkins te kijken. De vier startten vervolgens een geïmproviseerde jamsessie en Phillips liet de band lopen. Deze opnames, waarvan bijna de helft gospelsongs, zijn op CD uitgebracht als The Million Dollar Quartet.

Lewis’ eigen singles (waarop hij werd aangekondigd werd als ‘Jerry Lee Lewis en zijn pompende piano’) heeft in 1957 carrière gemaakt als solist, met hits als Whole Lotta Shakin ‘Goin On en Great Balls of Fire, zijn grootste hit, waarmee hij internationale bekendheid verwierf, ondanks kritiek op de openlijk seksuele ondertonen van de liedjes, die sommige radiostations ertoe aanzetten om ze te boycotten.

Als onderdeel van zijn toneelact, sloeg Lewis de pianotoetsen met zijn hak aan, schopte de pianobank opzij en speelde staand verder, hief zijn handen op en neer op het toetsenbord voor dramatisch effect, zat bovenop het toetsenbord en stond zelfs bovenop het instrument.
Zijn eerste tv-optreden, waarin hij enkele van deze bewegingen deed, was in de Steve Allen Show op 28 Juli 1957, waar hij Whole Lotta Shakin’ Goin On speelde.

Het turbulente persoonlijke leven van Lewis was verborgen voor het publiek tot de Britse tournee in Mei 1958, waar Ray Berry, journalist van het persagentschap op de Londense luchthaven Heathrow (de enige aanwezige journalist), hoorde over de derde vrouw van Lewis, Myra Gale Brown. Zij was de eerste nicht van Lewis, op dat moment slechts 13 jaar oud was. (Brown, Lewis en zijn management beweerden allemaal dat ze 15 was.) Lewis was 22 jaar oud. De publiciteit veroorzaakte opschudding en de tournee werd geannuleerd na slechts drie concerten.

Lewis had nog steeds een contract met Sun Records en bleef opnemen, waarbij singles regelmatig werden uitgebracht. Hij was gedaald van $ 10.000 per nachtconcert tot $ 250 per nacht in de kleine clubs. Hij had op dat moment maar weinig vrienden die hij kon vertrouwen. Alleen via Kay Martin, de president van Lewis’s fanclub, T. L. Meade (ook bekend als Franz Douskey), af en toe een Memphis-muzikant en vriend van Sam Phillips, en Gary Skala, ging Lewis terug naar record bij Sun Records.

In 1960 opende Phillips een nieuwe state-of-the-art studio op 639 Madison Avenue in Memphis, het verlaten van de oude Union Avenue studio waar Phillips B.B. King, Howlin ‘Wolf, Elvis Presley, Roy Orbison, Carl Perkins, Lewis, Johnny Cash en anderen hadden opgenomen, en opende nu ook een studio in Nashville.
639 Madison Avenue, Memphis
Het was in de laatste studio dat Lewis zijn enige grote hit opnam in deze periode, een vertolking van Ray Charles What’d I Say in 1961. In Europa, andere bijgewerkte versies van Sweet Little Sixteen en Good Golly Miss Molly gingen de hitparade in.

Lewis’ Sun opnamecontract eindigde in 1963 en hij sloot zich aan bij Smash Records, waar hij een aantal rock-opnames maakte die zijn carrière niet verder brachten. Het team van Smash (een onderdeel van Mercury Records) kwam met I’m on Fire, een nummer waarvan ze vonden dat het perfect zou zijn voor Lewis.

Gefrustreerd door het onvermogen van Smash om een ​​hit te scoren, kwam Lewis bijna aan het einde van zijn contract toen promotiemanager Eddie Kilroy hem belde en het idee had een puur record in Nashville te maken. Met niets te verliezen, ging Lewis akkoord met het opnemen van het nummer Another Place, Another Time van Jerry Chestnut, dat op 9 maart 1968 als single werd uitgebracht.

Tussen 1968 en 1977 had Lewis 17 Top 10 hitsingles op de landkaart van het Billboard staan. De songs bevatten nog altijd de onnavolgbare piano van Lewis, maar critici werden het meest verrast door de moeiteloos soulvolle stem van de rock and roll pionier, die een emotionele weerklank bezat op een lijn met de meest gerespecteerde countryzangers van die tijd, zoals George Jones en Merle Haggard.

In een opmerkelijke ommekeer werd Lewis de meest goede betaalbare artiest ter wereld. Hij was in 1970 zo goed, dat zijn voormalige Smash-producer Shelby Singleton, die Sun Records in Juli 1969 kocht van Sam Phillips, geen tijd verspilde met het klaarmaken van veel van de oude country-opnames van Lewis met een dergelijke effectiviteit dat veel fans dachten dat het recente releases waren.

Lewis speelde in de Grand Ole Opry voor het eerst op 20 Januari 1973. Lewis speelde 40 minuten (de gemiddelde Opry-uitvoering is twee nummers, ongeveer acht maximum minuten).

In 1979 stapte Lewis over naar Elektra en die produceerde de veelgeprezen Jerry Lee Lewis, hoewel de verkoop teleurstellend was. In 1986 was Lewis een van de uitgenodigden in de Rock and Roll Hall of Fame. Hoewel hij er na verschillende ziekenhuisopnames broos uitzag vanwege maagproblemen, was Lewis verantwoordelijk voor het begin van een ongeplande jam aan het einde van de avond, die onmiddellijk in het evenement werd verwerkt. Dat jaar keerde hij terug naar Sun Studio in Memphis om samen met Orbison, Cash en Perkins samen te werken met oude bewonderaars zoals John Fogerty om het album Class of ’55 te maken, een soort follow-up van de Million Dollar Quartet-sessie, hoewel in de ogen van veel critici en fans, ontbreekt de geest van de oude dagen bij Sun.


In 1989 bracht een grote film op basis van zijn vroege leven in de rock & roll, Great Balls of Fire,  hem weer in de publieke belangstelling, vooral toen hij besloot om al zijn nummers opnieuw op te nemen voor de filmsoundtrack.
Een jaar later, in 1990, maakte Lewis nieuws toen een nieuw lied dat hij her-schreef It Was the Whiskey Talkin (Not Me) heette en werd opgenomen in de soundtrack van de hitfilm Dick Tracy.
De publieke ondergang van zijn neef, tv-evangelist Jimmy Swaggart, resulteerde in meer negatieve publiciteit voor het gezin in moeilijkheden. Swaggart is ook een pianist, net als zijn andere neef, country-muziekster Mickey Gilley. Alle drie luisterden ze naar dezelfde muziek in hun jeugd en bezochten Haney’s Big House, de Ferriday-club met black blues-acts. Lewis en Swaggart hebben in de loop der jaren een complexe relatie gehad.

In 1998 toerde Jerry Lee Lewis door Europa met Chuck Berry en Little Richard.

Op 12 Februari 2005 ontving hij een Lifetime Achievement Award van The Recording Academy (die ook de Grammy Awards toekent).
Op 26 September 2006 werd een nieuw album uitgebracht met de titel Last Man Standing, met veel rock en roll elite als gaststerren. Het bevat onder meer bijdragen van Little Richard, Mick Jagger, Willie Nelson, Jimmy Page, Keith Richards en Rod Stewart.

Lewis leeft nu op zijn ranch in Nesbit, Mississippi, met zijn familie.

In Mei 2013, opent Lewiseen nieuwe club op Beale Street in Memphis.

Tot op de dag van vandaag is Jerry Lee Lewis nog steeds actief.

Index>